51 days to go to the AFC Asian Cup, UAE 2019

Martin Volkmar: Leverkusen save face for Germany Ausgerechnet Leverkusen rettet die deutsche Ehre

Leverkusen’s much criticised coach Roger Schmidt, after coming away with the only German victory in this week’s Champions League matches, has shifted pressure off himself, and in so doing focused attention on Stuttgart which might be the next club to make a coaching change. But even more unstable than the Bundesliga in Germany’s coaching sack race is Germany’s second tier.

Until Wednesday, almost everyone was talking about a slow start for the Bundesliga clubs in the knockout stages of the Champions League.

But that all changed with Bayer Leverkusen’s glory in their 1: 0 win over Atletico Madrid, last year’s losing finalist. It was the only victory from the German quartet of clubs in the knockout round first leg.

While Schalke look shaky when it comes to progressing to the next round – they travel for their return match to Real Madrid with a 2-0 deficit – Bayern looks to have good prospects, and Borussia Dortmund and Bayer hold their destiny in their own hands.

Leverkusen result and the courageous and passionate way they won against Atletico was expected by no-one. After a brilliant start to the season under new coach Roger Schmidt, Leverkusen have recently trended significantly downwards – since the winter break they have played five games and have only won once.

Schmidt, the ex-champion coach of Red Bull Salzburg, was looking shaky and under pressure to keep his job. If the expected defeat at home to Atletico had happened as predicted, then criticism from fans and the media would have mounted.

But Schmidt has ridden the storm and is now sitting pretty. Instead, one of his predecessors at Salzburg looks like being the next coaching casualty in the Bundesliga this year: Huub Stevens, now at Stuttgart. He would be the third fatality after Jos Luhukay in Berlin and Kaspar Hjulmand in Mainz.

The Dutchman saved VfB Stuttgart from relegation last year, arriving with just two months left of the season. In November he returned again as interim coach to Armin Veh, again with the same task of bringing the Swabians back.

But his record since then has been devastating. After six games without a win the champion has slipped from 2007 to the bottom of the table and presents itself as a sporty already second division.

Another defeat against Hannover at the weekend could mean the end for Stevens at once proud VfB, Stuttgart is the major club in the economic boom region of Baden-Wuerttemberg and, with the main sponsor Mercedes-Benz, has completely different goals than its currently league position indicates.

It would be the seventh coaching change this season in the Bundesliga, but probably not the last. However, it is even more unstable in the next division down in Germany – in the past week coaches of the ninth and tenth placed clubs in the second division have been ‘voted’ out (Düsseldorf and Fürth).

In this division, where coaches like Jürgen Klopp, Dieter Hecking or Roger Schmidt could previously develop their coaching ‘craft’ in peace, the mantra now seems to be hire and fire.

To be continued.

Martin Volkmar is a member of the Editorial Board of leading German sports channel SPORT1 and Head of the Online Desk (www.sport1.de). He has covered, among others, two World cups, two European Championships and four Champions League finals.

Martin Volkmar: Ausgerechnet Leverkusen rettet die deutsche Ehre

Leverkusens zuletzt kritisierter Coach Roger Schmidt sitzt nach dem einzigen deutschen Sieg in der Champions League wieder fester im Sattel, dafür droht in Stuttgart der nächste Trainerwechsel. Noch hektischer als in der Bundesliga geht aber im deutschen Unterhaus zu.

Bis Mittwoch sprach fast alles für einen misslungenen Start der Bundesliga in die K.o.-Runde der Champions League.

Dann rettete ausgerechnet Bayer Leverkusen die Ehre, denn das 1:0 über Vorjahresfinalist Atletico Madrid bedeutete den einzigen Sieg für das deutsche Quartett in den Achtelfinal-Hinspielen.

Während Schalke sich die Reise zum Rückspiel bei Real Madrid nach dem 0:2 eigentlich schon sparen kann, hat der FC Bayern gute Aussichten und bei Borussia Dortmund und Bayer ist zumindest alles offen.

Gerade den Leverkusenern hatte fast niemand den couragierten und leidenschaftlichen Auftritt gegen Atletico zugetraut. Denn nach einem fulminanten Saisonstart unter dem neuen Trainer Roger Schmidt zeigte die Tendenz zuletzt deutlich nach unten, nach der Winterpause gelang in fünf Spielen nur ein Sieg.

Und so galt der Ex-Meistercoach von Red Bull Salzburg bereits als Wackelkandidat, bei der eigentlich erwarteten Heimniederlage gegen Atletico wäre die Kritik bei Fans und Medien nochmal stärker geworden.

Nun aber sitzt Schmidt erst mal wieder fest im Sattel, während einer seiner Vorgänger in Salzburg aktuell der erste Kandidat auf den nächsten Bundesliga-Rauswurf ist: Huub Stevens.

Der Niederländer hatte den VfB Stuttgart im Vorjahr bekanntlich in knapp zwei Monaten noch gerade vor dem Abstieg gerettet. Im November kehrte er nach dem unglücklichen Intermezzo von Armin Veh schon wieder mit der gleichen Aufgabe zu den Schwaben zurück.

Doch seine Bilanz seitdem ist verheerend. Nach sechs Spielen ohne Sieg ist der Meister von 2007 auf den letzten Tabellenplatz abgerutscht und präsentiert sich sportlich schon wie ein Zweitligist.

Eine weitere Niederlage gegen Hannover am Wochenende könnte das Aus für Stevens bedeuten beim einst so stolzen VfB, der in der wirtschaftlichen Boomregion Baden-Württemberg und mit dem Hauptsponsor Mercedes-Benz eigentlich ganz andere Ziele hat.

Es wäre der siebte Trainerwechsel dieser Saison in der Bundesliga, aber vermutlich nicht der letzte. Noch hektischer ist es allerdings im deutschen Unterhaus, in der letzten Woche gab es die Rauswürfe Nummer neun und zehn in der zweiten Bundesliga.

Ausgerechnet dort, wo sich früher Trainertypen wie Jürgen Klopp, Dieter Hecking oder auch Roger Schmidt in Ruhe entwickeln konnten, herrscht aktuell offenbar das Motto: Hire and Fire. To be continued.